當伊隆.馬斯克(Elon Musk電動車特斯拉創辦人)宣稱我們極有可能活在虛擬世界,理所當然引起不少爭議。毋須等到未來,最近就有一間專門研究虛擬平台的創新企業表示,在模擬技術上已取得重大進步,科技雜誌《Wired》更聲稱:假如我們真的活在虛擬世界,這間公司極有可能是世界的「造物主」。究竟這是一間什麼公司?

談起科技界的明日之星,近幾年人工智能出盡風頭。但英國新創科技Improbable認為還有一項科技被看走眼—虛擬實境。Improbable 成立短短5年,決心建立虛擬世界,創造另一個空間,共同創辦人兼行政總裁赫曼‧納盧拉(Herman Narula)說:「基本上,我們想創造 Matrix。」

Narula認為數據說的是過去,模擬演算(simulation)談的才是未來:數據告知過去發生甚麼事,但要預早為未來做決策,就要進行模擬演算,估算未來發生的情景。例如模擬忠孝東路在繁忙時間突發情況所引起的連鎖效應:像交通意外導致行車堵塞、汽車繞道、堵塞擴散、車龍綿延。同時,車上或有乘客因延誤而急於聯絡,導致通訊網路繁忙、快遞服務受阻、救護車繞道。該公司的貢獻就是設計出能處理如此龐大模擬演算數據的平台:SpatialOS。

而線上遊戲也是一種模擬演算。Narula與劍橋同窗Rob Whitehead在大學時便開始構思一個射擊遊戲,當中場景非常複雜,充滿虛擬物件,他們希望能同時容納成千上萬玩家對戰。為使電腦運算不超出負荷,以往多人網上遊戲的做法是限制同一伺服器上的玩家數目,所以同一時地,最多就只能遇上數十個玩家。

Narula則開放SpatialOS平台給遊戲開發商。在遊戲中,600名玩家共同身處約1,000公里大小地方(相當於香港陸地面積),在島嶼收集建材搭造飛船。一位玩家若斬掉一棵樹,隨後的玩家所見的畫面便會更新;而且一如現實世界,植物需時成長,不會在登入登出瞬間復原自動出現。

遊戲再真還是遊戲,現實世界才是模擬技術的目的。Improbable與英國政府有一系列合作計劃,其中,在虛擬模型上還原劍橋市13萬人口、交通系統、公用設施、供電網絡、手機及網路系統,為有史以來同類型最大規模的企劃;旗下新創公司Immense Simulations曾為英國運輸系統中心模擬無人車試行網絡,以及為曼徹斯特市設計全景模型,模擬球賽日的路面交通、人口密度等。

虛擬模型除了能預測大型活動,也可以捕捉微觀宇宙。Improbable現正研究模擬生物系統,例如腫瘤與病毒擴散。以往受限於技術及成本,醫學模擬往往只會聚焦局部人體,SpatialOS則能創造廣及全身的模型,有助更全面認識細胞與疾病的運作。

此外,Improbable打算建立共用平台,讓研發人員分享虛擬模型,累積總體經驗,而不同模型更可以合併重疊,例如城市交通系統配合伊波拉病毒的傳播模式,有助追蹤疾病擴散。Improbable的終極目標是設計一比一的世界模型,讓研究人員能進行各種跨學科的實驗,用Narula的話來說,這是「what if machine」,翻譯出來就是多啦A夢的「如果電話亭」。

從模擬遊戲到創造空間、甚至世界,再而嘗試各種變數,探求各種可能答案,虛擬科技成為了人類的時光機,預視了未來,還可穿梭過去,這的確如公司名Improbable,不可思議。至於虛擬世界論:我們是否會在虛擬世界?Narula相信可以建造虛擬世界,雖然前景遙遠,但在科學上絕對成立。